Enfermedades

Expertos en genética confirman la conexión entre colesterol y cáncer

Científicos de la Universidad de Rochester (EE.UU) han demostrado una relación directa entre el colesterol alto y el cáncer de colon. Este descubrimiento abriría la posibilidad de emplear medicamentos contra el colesterol para la prevención o el tratamiento del cáncer

Cáncer y colesterol

Esta investigación, publicada en Cell Reports, vendría a confirmar diversos estudios estadísticos que afirman que las personas que toman fármacos para bajar el colesterol parecen tener un menor riesgo de padecer cáncer, y que por el contrario, las personas con colesterol alto también parecen tener más posibilidades de contraer esta enfermedad. La asociación entre colesterol y cáncer ha sido motivo de controversia científica desde comienzos del siglo XX. No obstante, hasta ahora no existían pruebas genéticas que establecieran el posible mecanismo asociativo entre uno y otro.

El colesterol, una substancia similar a la grasa, es fabricada por las células, y también es ingerida con los alimentos; un exceso de colesterol tiene efectos perjudiciales en el sistema cardiovascular. El nivel de colesterol suele ser comprobado mediante análisis sanguíneos estándar. No obstante, el colesterol no sólo está presente en el torrente sanguíneo; también se oculta en el interior de las células, por lo que también tiene impacto en el crecimiento y supervivencia celular.

Importancia del gen ABCA1

El gen denominado ABCA1 es uno de los responsables de transferir colesterol desde el interior de las células al exterior. Su importancia  fue descubierta varios años atrás por el mismo equipo de investigadores . En un trabajo de investigación anterior, se descubrió la existencia de una red formada aproximadamente por unos 100 “genes de cooperación de respuesta” que intermedian la acción de los genes del cáncer. Uno de estos genes era ABDA1; también se dieron cuenta de que este gen es “desactivado” por la presencia de genes cancerosos.

En el nuevo trabajo de investigación, se profundiza aún más en el papel de ABCA1 y del colesterol en la génesis del cáncer; así, alteraciones en el mecanismo de exportación de colesterol parece tener un papel fundamental en numerosos tipos de cáncer. ABCA1 tiene una importancia crítica a la hora de detectar la tensión celular.

Si ABCA1 deja de funcionar correctamente en las células cancerígenas, el colesterol se acumula en la mitocondria (centros de producción de energía) de las células, lo cual hace que sus membranas se vuelvan más rígidas. Esto a su vez inhibe el mecanismo de la apoptosis (muerte celular) que se activa normalmente en respuesta a la tensión celular, como por ejemplo durante la activación de genes cancerosos. Por lo tanto, cuando ABCA1 funciona correctamente, actúa como anticancerígeno: al mantener bajos los niveles de colesterol mitocondrial, protege el mecanismo de respuesta a la tensión celular, actuando así como barrera para la formación y desarrollo de tumores.

Los autores del estudio también han demostrado que algunas de las (relativamente raras) mutaciones ABCA1 halladas en los cánceres de colon por otros investigadores desactivan la capacidad de los genes de exportar colesterol. En un modelo animal, los investigadores comprobaron que al restablecer la función exportadora se impide que la célula se convierta en un tumor. Por tanto, este estudio es el primero que ha demostrado una asociación directa entre la pérdida de función de ABCA1, colesterol y cáncer; esto convierte al colesterol en una posible diana terapéutica de cara al futuro.

Estatinas y cáncer

En la actualidad diversos estudios están evaluando el uso de las estatinas (un medicamento empleado desde hace décadas contra el colesterol) para el tratamiento del cáncer; también se ha sugerido que la combinación de estatinas y quimioterapia potencia los efectos de la segunda, pues hace que ciertas células cancerosas mueran con más facilidad.

No obstante, advierten los investigadores, serán necesarios estudios adicionales antes de poder determinar si las estatinas son útiles para combatir el cáncer.